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1 décembre 2010 3 01 /12 /décembre /2010 18:41

Des souris rajeunies en laboratoire

http://www.lefigaro.fr/sciences/2010/11/29/01008-20101129ARTFIG00680-des-souris-rajeunies-en-laboratoire.php

Par Tristan Vey
29/11/2010


Des chercheurs de Harvard ont réussi à inverser le processus de  vieillissement de cobayes génétiquement modifiés. Des animaux devenus  stériles et diabétiques ont retrouvé une deuxième jeunesse.

L'expérience fait immédiatement penser à l'histoire de Benjamin Button, ce  héros de Fitzgerald qui naît vieillard et rajeunit avec le temps. Des  scientifiques américains de la prestigieuse université de Harvard viennent  en effet de rendre leur jeunesse disparue à des souris génétiquement  modifiées. C'est la première fois que des scientifiques démontrent le  caractère réversible du processus de vieillissement à l'échelle d'un être  vivant aussi complexe. Ces travaux étonnants font l'objet d'une publication  en ligne lundi dans la revue Nature .

 

Au cour de ces travaux, une molécule bien connue des spécialistes: la  télomérase. Cette enzyme joue un rôle-clé au moment de la reproduction  cellulaire, puisqu'elle permet de préserver les «télomères». Ces bouts d'ADN  situés aux extrémités des  chromosomes sont indispensables au bon déroulement  de la division cellulaire qui permet la régénération de nos organes au cours  du temps. Au fur et à mesure des divisions, les télomères s'usent: ils  raccourcissent.

 

En schématisant, on peut dire que de leur longueur dépend la  capacité de nos organes à se reconstituer sur le long terme. Si les  télomères sont les marqueurs de la vieillesse, alors la télomérase est,  elle, la «protéine de l'immortalité». L'effet d'un élixir de jouvence Tout au long de leur vie, les souris sécrètent naturellement cette
télomérase ce qui ralentit leur vieillissement. Dans le cadre de leurs  recherches, les scientifiques de Harvard ont modifié génétiquement des  cobayes pour les empêcher de fabriquer cette enzyme. Les scientifiques ont  observé un vieillissement très accéléré des souris, caractérisé par  certaines dysfonctions attendues: stérilité, dégénérescence neuronale,  diabète...


En réactivant la production de télomérase, les chercheurs s'attendaient à  observer chez les animaux un ralentissement, voire un arrêt du processus de  vieillissement. Les résultats sont allés bien au-delà de leurs espérances:  ils ont retrouvé un mois plus tard des individus littéralement rajeunis. Les  souris avaient rétabli certains circuits neuronaux endommagés, étaient  redevenues fertiles, présentaient un foie, une rate et des intestins
régénérés. Après la période de «sevrage», la télomérase a eu l'effet d'un  élixir de jouvence.


«Cela démontre bien que les maladies liés à l'âge sont réversibles», se  réjouit Ronald de Pinho, l'auteur principal de l'étude. Puisque la plupart  des cellules humaines ne produisent pas naturellement de télomérase, peut-on  alors envisager d'en utiliser pour traiter les maladies liés à l'âge ? La  communauté scientifique exprime de sérieux doutes à ce sujet. Il est en  effet démontré qu'une majorité des cellules cancéreuses fabriquent cette  enzyme. Une partie des spécialistes estiment donc que cette molécule joue  probablement un rôle-clé dans la croissance et la propagation des tumeurs.

 

A  la lumière de récents travaux menés par des collègues, De Pinho rétorque que  si l'enzyme provoque leur croissance, elle n'est pas responsable de la  naissance des cancers. A ce titre, il milite activement pour que cette piste  de recherche soit explorée.

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Published by Françoise - dans technologies du futur
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